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Autores que no sean del Siglo XIX
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Por CHCH
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Samuel Johnson (Lichfield, Staffordshire, 18 de septiembre de 1709 - Londres, 13 de diciembre de 1784), por lo general conocido simplemente como el Dr. Johnson, es una de las figuras literarias más importantes de Inglaterra: poeta, ensayista, biógrafo, lexicógrafo, considerado por muchos como el mejor crítico literario en idioma inglés.

Johnson era poseedor de un gran talento y de una prosa con un estilo inigualable.
Devoto anglicano y políticamente conservador, el Dr. Johnson ha sido descrito como "sin lugar a dudas, el hombre de letras más distinguido de la historia inglesa." Pese a la gran calidad de su obra y a su enorme celebridad en vida, Johnson es principalmente recordado por ser el objeto de "el más notable ejemplo de arte biográfico en las letras inglesas", a saber, la biografía escrita por su amigo James Boswell, La vida de Samuel Johnson, a la que ha quedado inevitablemente ligado.

Famoso por su brillante conversación, y gracias a sus múltiples biógrafos contemporáneos, se conocen gran cantidad de anécdotas del Dr. Johnson. Igualmente, su estilo aforístico, su filosofía basada sobre todo en el sentido común, y su elegancia escrita, han hecho que sea el segundo autor más citado de la lengua inglesa tras Shakespeare.

Hijo de un pobre librero, Johnson se educa primero en la Lichfield Grammar School, poco después de cumplir los diecinueve años, ingresa al Pembroke College, en Oxford. Pasados sólo trece meses, sin embargo, su pobre situación económica lo obliga a dejar Oxford sin ningún título. Intenta entonces trabajar como instructor y maestro de escuela, pero es rechazado por el director de la Adam´s Grammar School, el reverendo Samuel Lee, encontrando trabajo luego en una escuela de Stourbridge. A los veinticinco años contrae matrimonio con Elizabeth "Tetty" Porter, una viuda que le lleva veintiún años de edad.

En 1737, Johnson, sin un penique, se muda a Londres junto a su ex-alumno David Garrick, y comienza a escribir para The Gentleman´s Magazine, bajo la dirección de Edward Cave. Durante las siguientes tres décadas, Johnnson escribe copiosamente ensayos, poesía, biografías, reportes parlamentarios e incluso el catálogo de la Harlein Library. Continúa viviendo en la pobreza.
Sus trabajos más importantes de este período son quizás el poema London (1738) y Life of Savage (1745). Este último recuenta la vida de un amigo suyo, el escritor Richard Savage, quien había compartido con Johnson su pobreza y había muerto el año anterior.

Entre 1747 y 1755, Johnson compone quizás su obra más conocida, A Dictionary of the English Language. Aunque es muy elogiada e incalculablemente influyente, Johnson no gana mucho dinero de ella, sino tan sólo £1575, por haber tenido que costear el largo proceso de escritura. Durante este tiempo también publica una serie de trabajos casi semanales titulados The Rambler (El divagador). Generalmente de temática moral o religiosa, estos ensayos son más serios de lo que su título sugiere, y continúan apareciendo hasta 1752. Su joven amigo James Elphinston (1721-1809) los publica semanalmente también en Edimburgo. No fueron muy populares, pero una vez que fueron compilados en un único volumen tuvieron una gran aceptación. La esposa de Johnson muere poco después de aparecer la última entrega, y se vio sumamente afectado por ésta pérdida.

Johnson comienza a escribir otra serie, The Idler (El ocioso), en 1758. Estos ensayos son más breves y menos serios que los anteriores, y se publican semanalmente durante dos años. A diferencia de The Rambler, publicado de manera independiente, The Idler aparece en un diario semanal.
En 1759 publica la novela filosófica La historia de Rasselas, príncipe de Abisinia, según dijo, escrita en dos semanas para costear el funeral de su madre; el éxito fue rotundo, recibiendo alabanzas incluso en el extranjero, donde fue y sigue siendo comparada con el Cándido de Voltaire, novela de temática parecida y escrita casi a la vez.

En 1762, Johnson recibe una pensión gubernamental de trescientas libras anuales, principalmente gracias a los esfuerzos de Thomas Sheridan y el duque de Bute. El año siguiente conoce a James Boswell, su futuro biógrafo. Más o menos al mismo tiempo, en 1764, funda “The Club”, un grupo literario que incluye a Joshua Reynolds, Edmund Burke, David Garrick, Edward Gibbon y a Oliver Goldsmith, entre otros.
Para entonces, Johnson ya es una celebridad; en 1765 recibe un doctorado honorífico del Trinity College en Dublín, seguido por uno de Oxford diez años después. A partir de este momento, pasará a ser referido como el doctor Johnson.

En 1765 conoce a Henry Thrale, un opulento cervecero y miembro del parlamento. Al poco tiempo se hacen amigos, y Johnson se integra a la familia: vivirá con los Thrales los próximos quince años, hasta la muerte de Henry en 1781. Los diarios y la correspondencia de Hester Thrale son, después del material de Boswell, la fuente de información más importante que hay sobre Johnson. Generalmente se ha señalado que Johnson difícilmente habría alcanzado los 75 años de edad de no haber sido por la ayuda y los cuidados que recibió con los Thrale, al menos hasta la muerte de Henry Thrale en 1782. La ayuda económica que recibió de los mismos le permitió mantenerse más dignamente de los que sus escasos ingresos y su pobre pensión le permitían.
En 1773, diez años después de conocerse, Boswell y Johnson se embarcan en un viaje por las islas occidentales de Escocia, cuyo testimonio queda plasmado en el libro A Journey to the Western Islands of Scotland (1775).

Accedió a revisar la Historia de Escocia que Lord Kames estaba preparando.
El último trabajo importante de Johnson es su Lives of the English Poets, proyecto comisionado por un consorcio de libreros londinense. Este libro consiste en una serie de estudios críticos y biográficos que sirven de prefacio a diversas antologías poéticas, y están cosiderados como la base de la crítica literaria moderna a estos poetas.

La salud de Johnson comenzó a resentirse a raíz de la muerte de su amigo y patrón Henry Thrale. Sus amistades habían esperado que éste dejara una pensión a Johnson, pero no lo hizo. Su relación con la viuda de Thrale comenzó a deteriorarse hasta romper con ella, a raíz de su boda con el cantante italiano Piozzi; desde ese momento, Johnson perderá todo patronazgo, y tendrá que vivir de sus recursos, que eran escasos. Aunque la imagen de Johnson siempre quede ligada a la del gran sabio encumbrado que da Boswell en su biografía, lo cierto es que durante la mayor parte de su vida Johnson vivió en una gran penuria económica.
Sus escritos y ensayos eran muy mal pagados, y apenas ganó nada de ellos; si no realizó nunca ningún viaje al continente (salvo la breve visita a París con los Thrale) es porque no podía permitírselo. Básicamente, vivía de la pensión de 300 libras anuales que recibía del gobierno y de la generosidad de sus amigos, y hasta que no le fue concedida la pensión su situación económica, causa de muchas de sus depresiones, fue tremendamente precaria. Se sabe que Samuel Richardson pagó una vez una deuda de Johnson de 18 libras para sacarlo de la prisión de deudores en que lo habían confinado, y que Reynolds y Boswell le prestaban dinero a menudo, sin pretender que les fuera devuelto. Esto era, al parecer, algo bastante penoso para Johnson.

En 1784 sufre una serie de ataques que hacen que Boswell y Reynolds, temiendo por él, planeen conseguirle que se le doble su pensión estatal para que pueda costearse un viaje a Italia o a algún lugar del sur de Europa, donde pasar el resto de sus días. Johnson, ante la noticia de esta gestión, se siente tremendamente emocionado y casi se echa a llorar de agradecimiento, pensando en el gran lujo con el que podría vivir con una pensión de 600 libras anuales (cantidad bastante modesta para una vida de lujo en aquella época). Sin embargo, el nuevo gobierno de Pitt "el Joven", poco favorable al anciano Johnson, se lo niega.
A partir del verano de 1784 Johnson vive en un estado de depresión y cierta amargura, al sentirse morir abandonado. Tras una breve visita a las Midlands, Johnson regresa en octubre de 1784 a Londres, donde su salud lo obliga a guardar cama hasta que, rodeado de sus amigos y admiradores, muere el 13 de diciembre de 1784, y es enterrado en la Abadía de Westminster, en el Poet's Corner, junto con los grandes hombres de letras de Inglaterra.
Tras su muerte, recibe multitud de homenajes, y se erige en su honor un gran monumento funerario en la Catedral de San Pablo en Londres.

Sobre su personalidad:
De una gran contextura física, Johnson tenía la vista y el oído muy débiles; su rostro presentaba varias cicatrices, por haber padecido escrófula cuando aún era un niño, y también sufría de varios tics y movimientos involuntarios. Los síntomas descriptos por sus contemporáneos sugieren que Johnson puede haber sufrido posiblemente de trastornos obsesivo-compulsivos. Tendía a lo que entonces se llamaba melancolía.

Johnson era un anglicano devoto y conservador, un acérrimo tory, y un hombre compasivo, que alojó a varios de sus amigos en dificultades económicas. Aunque apoyó la causa jacobita, terminó aceptado la sucesión hannoveriana para la época de Jorge III. Johnson fue un pensador en extremo original e independiente durante toda su vida, lo que explica su profunda afinidad hacia la obra de John Milton, a pesar de la visión tan radical (y para Johnson, intolerable) que tenía Milton en asuntos de política y religión.

La fama de Johnson se debe en gran parte a la exitosa biografía escrita por Boswell, Life of Johnson. Sin embargo, cabe notar que Boswell lo conoció después de que éste hubiera alcanzado ya la fama y una cierta estabilidad económica, por lo que el libro tiende a retratar esta última etapa. Se explica entonces que Johnson sea comúnmente conocido como un acerbo pero entrañable personaje de alta sociedad, a pesar de haber vivido en la pobreza durante gran parte de su vida.

Antes de asentarse en Londres, Johnson residió en Birmingham; un friso en la Old Square inmortalizó su estancia allí. La Birmingham Central Library posee una importantísima colección de su obra, con unos dos mil volúmenes, incluyendo muchas primeras ediciones, además de numerosos periódicos literarios y libros acerca de él.



Obras en español:

La historia de Rasselas, príncipe de Abisinia. Editorial Berenice.
Johnson, Samuel (2004). Londres. Gómez Flores, Andrés.
Johnson, Samuel (2003). Prefacio a Shakespeare. El Acantilado.
Johnson, Samuel (2006). Viaje a las islas occidentales de Escocia. Krk Ediciones.
Johnson, Samuel (1988). Vida de los poetas ingleses. Ediciones Cátedra.


Biografías, críticas, trabajos lexicográficos:

1745 Life of Richard Savage
1755 A Dictionary of the English Language
1765 The Plays of William Shakespeare
1775 A Journey to the Western Islands of Scotland
1781 Lives of the English Poets


Poesía:

1738 London
1747 Prologue at the Opening of the Theatre in Drury Lane
1749 The Vanity of Human Wishes
Irene, a Tragedy

Novela corta:

1759 The History of Rasselas, Prince of Abissinia

Ensayos, panfletos, revistas:

1747 Plan for a Dictionary of the English Language
1750-1752 The Rambler
1758-1760 The Idler
1770 The False Alarm
1774 The Patriot


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